Comment un réseau pro-Trump construit un faux empire sur Facebook et s'en tire

Le mois dernier, Snopes exposé un média nommé The BL - abréviation de «The Beauty of Life» - comme étant directement connecté au controversé Journal lié au Falun Gong The Epoch Times. The Epoch Times, qui a servi efficacement dans le cadre de la campagne Donald Trump depuis 2016, il est interdit d'acheter des publicités Facebook depuis août 2019 en raison de violations de la politique publicitaire de la plate-forme. Les pages du BL ont également cessé de diffuser des annonces. Malgré nos reportages liant les deux organisations, qui incluaient comme un seul élément de preuve une vidéo YouTube du bureau exact répertorié comme le centre d'opérations du BL dans lequel deux personnes qui ont écrit pour Epoch Times sont présentées, le BL continue de nier tout lien que ce soit.

Après la publication de cet article, l'éditeur d'Epoch Times, Stephen Gregory, a contesté notre caractérisation des liens entre The BL et The Epoch Times, en nous disant: 'aucun membre actuel du personnel d'Epoch Times ne travaille pour le BL, et Epoch Times n'a aucune affiliation ou communication commerciale avec le BL. »

Dans cette enquête, nous signalons que la marque de tromperie aléatoire de BL ne se limite pas à ses liens non divulgués vers des sociétés de médias existantes. Au lieu de cela, son empire Facebook semble être construit sur des tactiques sans ambiguïté inauthentiques ou frauduleuses, y compris la création massive de faux profils Facebook américains et la création de faux groupes «pro-américains» - qui sont tous gérés par le BL sans divulgation, et beaucoup dont ont leurs origines au Vietnam ou dans d'autres pays étrangers. Ces activités, nous le montrons, s’inscrivent dans une stratégie coordonnée qui sert à amplifier la portée du propre contenu de The BL et à gonfler la taille perçue de son audience, tout en évitant les règles lourdes associées à la publicité.



L’une des pierres angulaires de la stratégie Facebook de The Epoch Times et du BL avait consisté à acheter un grand nombre de publicités Facebook qui faisaient apparemment la promotion de leurs organisations, mais qui étaient en grande partie impossibles à distinguer des publicités de la campagne Trump. Notre rapport précédent montrait qu'au moins 1 929 publicités créées par le BL, représentant environ un demi-million de dollars en argent versé à Facebook, avaient été supprimées pour violation des politiques publicitaires de Facebook. La combinaison de violations de la politique publicitaire et d'un comportement clairement inauthentique - en plus de la réticence du BL à admettre sa connexion à Epoch Times - soulève une question sérieuse: que faut-il pour que Facebook considère une «entreprise de médias» comme un mauvais acteur sur son Plate-forme?

Nous avons contacté Facebook avec une liste détaillée de questions concernant le BL et ses tactiques. Un porte-parole de Facebook n'a répondu à aucune de ces questions, nous disant à la place: 'Nous examinons ces informations et, comme toujours, nous prendrons des mesures si nous découvrons une activité non conforme.'

M.O. du BL: Vague Groups and Fake Administrators

Dans notre histoire originale, nous signalé que les pages Facebook du BL, ainsi que les comptes liés aux membres du personnel du BL, semblaient prendre le contrôle et / ou créer plusieurs pages et groupes sans lien évident avec le BL, prendre le contrôle de leurs abonnés et, dans certains cas, ajouter des liens vers un site Web de BL. Supplémentaire rapport de Sarah Thompson, chercheuse sur l'influence des médias sociaux et blogueuse, a confirmé de manière indépendante cette pratique répandue dans un message publié le 1er novembre 2019 sur le site Web SecJuice, documentant «275 profils… utilisés pour le spamming [du BL] et l'administration de leurs groupes. ' Ici, nous décrivons notre identification de plus de 300 faux comptes Facebook personnels, dont beaucoup exécutent - ou ont exécuté - ces groupes ou pages liés au BL et répertorions ces comptes, et dont la plupart semblent avoir été créés entre juin 2019 et octobre 2019. :

Base de données: Faux profils Facebook liés au BL

Les groupes «administrés» par ces faux profils semblent destinés à attirer des Américains conservateurs qui seraient réceptifs à la stratégie éditoriale explicitement pro-Trump du BL. Ceux qui dirigent les groupes utilisent des tactiques qui cherchent à accroître l'engagement sur leurs pages. À titre d'exemple, de nombreuses pages ont un article épinglé avec une photo d'Ivanka Trump ou d'autres personnages de Trump et une exhortation à taper le mot «belle» en dessous, ce qui améliore les chiffres d'engagement du groupe. Les noms des groupes représentatifs incluent «Make America Great Again - PRESIDENT TRUMP» «PRESIDENT TRUMP MAGA # 2020» «Support President Trump KAG 2020» «USA for President Trump 2020» et «WE SUPPORT PRESIDENT TRUMP #KAG 2020.» Quel que soit le nom du groupe, cependant, le contenu est le même: des mèmes pro-Trump et des liens vers TheBL.com.

deux exemples de groupes BL demandant aux lecteurs de répondre à un message

En suivant les groupes liés aux pages BL officielles, en suivant les administrateurs partagés entre plusieurs groupes liés au BL et en utilisant le propre algorithme des groupes recommandés par Facebook, nous avons maintenant identifié au moins 102 groupes liés au BL. Ici, nous présentons ces groupes et les pages associées:

Base de données : Groupes et pages liés au BL

Le modus operandi du BL semble aller quelque chose comme ceci: créer un groupe en utilisant l’un des plus de 300 faux comptes ou plus de 73 pages à la disposition du BL et le remplir avec un grand nombre de faux profils BL. Les opérateurs du système déplacent ensuite ce groupe autour du réseau BL, en l'associant parfois à d'autres pages BL officielles afin d'attraper de nouveaux membres. La page Facebook des meilleures vidéos de BL, par exemple, a servi d'administrateur dans au moins 25 groupes Facebook pro-Trump, aux côtés d'autres employés de BL qui agissent également en tant qu'administrateurs. En fin de compte, le jeu de la croissance du groupe est celui de l'attrition. Tous les groupes ne prospèrent pas, mais ceux qui le font sont généralement coupés de tout lien évident avec le BL - laissés en liberté dans un terrain vague pollué par les mèmes tout en servant d'antenne de diffusion pour le BL, leur contenu, incite à inscrivez-vous aux alertes par SMS et à leur agenda politique.

Pour nourrir le besoin insatiable de groupes du BL, et vraisemblablement pour rendre un peu plus difficile la détection de la coordination par Facebook, le BL a besoin de ce qui semble être des humains réels et uniques pour administrer ces groupes. Face peut-être à une pénurie d'humains réels intéressés par ce rôle, le BL semble avoir adopté plusieurs stratégies pour créer de faux profils. Les stratégies du BL à cet égard ne semblent ni subtiles ni clairement réfléchies. Les principales approches semblent inclure soit l'acquisition et la conversion d'anciens comptes étrangers et / ou l'utilisation de photos d'archives de célébrités pour créer des profils d'Américains.

Le guide BL pour créer de faux profils Facebook facilement détectables

À faire: utiliser des profils étrangers réutilisés

Comme indiqué dans notre rapport précédent, le BL a une myriade de cravates aux branches vietnamiennes de l'empire médiatique du Falun Gong, un groupe diffus d'entités apparentées qui comprend The Epoch Times. Le fondateur et directeur du BL, Trung Vu, était autrefois le PDG de l'édition vietnamienne de The Epoch Times et a ensuite travaillé pour NTD TV, une autre propriété associée au Falun Gong. L'un des nombreux éléments reliant The BL à The Epoch Times est le fait qu'un serveur IP utilisé par Le BL est en fait inscrit à Epoch Times Vietnam.

Cette influence vietnamienne se retrouve également dans de nombreux faux profils contrôlés par le BL. Nous soupçonnons qu'au moins certains de ces profils proviennent de l'achat ou de l'acquisition de pages existantes au Vietnam qui sont ensuite modifiées pour devenir les profils de faux Américains. De nombreux profils qui ont maintenant des noms à consonance américaine ont comme URL de profil des noms d'apparence vietnamienne totalement indépendants.

Un profil Facebook actuellement nommé «Robert Henry» a «duc.liem.77» comme nom contenu dans l'URL, probablement une référence au nom réel utilisé lors de la création du compte. Un profil nommé «Madison Elijah», comme autre exemple, semble avoir appartenu à une personne du nom de Parmar Jayanti. UNE profil pour «James Roscoe», qui énumère toujours comme ses intérêts principalement des éléments spécifiques au Vietnam, a le nom «luc.van.18294053» dans son URL.

À faire: utiliser (et réutiliser) des images de stock

En parlant de James Roscoe, cette photo de profil est une image du site Web de photo gratuit Unsplash.com (a thème récurrent dans de nombreux faux profils, l'utilisation répétée de photographies trouvées sur ce site Web). Parfois, les opérateurs du BL semblent utiliser la même photo pour différents profils Facebook avec des noms différents. Le faux visage de Roscoe est également utilisé pour un autre faux profil BL, celui-ci portant le nom de «James Anderson»:

Dans un autre exemple, le présumé résident de Los Angeles «David Strong» et le supposé être humain «Anthony Vu» utilisent tous les deux le même photo de stock comme leur photo de profil. Le profil de Vu, comme ce fut le cas dans d'autres pages Facebook réutilisées décrites ci-dessus, conserve toujours des références à la culture populaire vietnamienne:

exemples de faux profils

À faire: utiliser des célébrités comme images de profil

Bien que nous ne puissions penser à aucun avantage stratégique à utiliser des personnalités publiques facilement reconnaissables comme photos de profil de ce qui sont censés être de faux profils Facebook secrets, c'est une tactique que le BL a employée à plusieurs reprises. Les administrateurs présumés de groupes liés au BL ont utilisé les images des acteurs Glenn Close, Helen Mirren et Julie Walters comme photos de profil Facebook, par exemple:

exemples de célébrités dans de faux profils

Les trois doppelgängers présumés de célébrités, au moment de ce rapport, sont des administrateurs du groupe lié au BL «NOUS SOUTENONS LE PRÉSIDENT TRUMP # MAGA». entre autres:

À ne pas faire: mettez trop de réflexion ou d'efforts dans les détails du profil

Un nombre anormalement élevé de faux profils BL répertorient leurs emplacements comme des villes qui ressemblent à quelque chose qu'un stagiaire affamé de café avec une connaissance limitée de la géographie des États-Unis pourrait trouver: Texas City, Texas et California City, Californie, par exemple. Ce sont en effet de vraies villes, mais la concentration anormalement élevée de profils associés au BL dans ces zones à faible population est suspecte. Dans certains cas, d'autres détails sont encore plus difficiles à avaler.

Prenez le profil photo de James Anderson susmentionné. Un résident présumé de Texas City, Texas, il répertorie son employeur comme l'équipe de baseball des Texas Rangers, une organisation basée à Arlington. cinq heures de Texas City, Texas. Un autre profil d’un résident présumé de Los Angeles, Anderson Charles, répertorie l’équipe de basket-ball des Los Angeles Lakers la plus plausible sur le plan géographique sur sa page Facebook «À propos». Malheureusement pour la crédibilité de ce profil, il répertorie les Lakers comme une école et non comme un employeur:

Le BL est-il réellement responsable de cette activité?

Alors que de nombreux administrateurs liés au BL de ces myriades de groupes pro-Trump proviennent des faux profils discutés ci-dessus, ces groupes commencent souvent par être explicitement administrés par les profils réels de vrais membres du personnel du BL. En suivant la formation et l'évolution de plusieurs groupes BL depuis leur création, nous avons observé un schéma récurrent. Les membres du personnel du BL en général, et l'animateur à la caméra du BL, Matt Tullar en particulier, sont parfois parmi les premiers à rejoindre ces groupes après leur formation, mais avant qu'ils ne soient remplis d'un flot de faux profils. Une fois que ces membres du personnel ont rejoint ces groupes, ils en deviennent souvent rapidement les administrateurs:

Tullar, comme discuté dans notre enquête précédente, énumère son emploi actuel sur LinkedIn en tant que directeur des ventes et du marketing pour l'édition Orange County de The Epoch Times. Gregory, l'éditeur d'Epoch Times, nous a dit: «Tullar a cessé de travailler pour Epoch Times en octobre 2016. L'édition Orange County de The Epoch Times a fermé ses portes il y a des années.

Il est maintenant une personnalité vidéo pour The BL. Ses vidéos, entre autres, épousent le changement climatique le déni , amplifier anti-vaccin rhétorique et pousser les tropes racistes. Dans une vidéo , Tullar a fait valoir que Michael Brown, l'adolescent noir non armé dont la mort a déclenché des manifestations dans tout le pays, a été «probablement abattu à juste titre» par un policier de Ferguson. Tullar a décrit Brown comme «un jeune de 18 ans extrêmement agressif de 6 pieds 4 pouces et 295 livres». Dans cette même vidéo, il a suggéré dans un langage à peine voilé que les Noirs ont une plus grande propension à la violence: «Nous ne sommes pas tous les mêmes et nous n'avons pas tous la même propension à adopter un comportement criminel», a soutenu Tullar, tout en discutant de «noir -le crime contre les Noirs.

En plus d'écrire et d'héberger ces vidéos, Tullar semble également faire partie intégrante du programme de création de groupe du BL. À titre d'exemple récent, le profil de Tullar a été parmi les premiers à rejoindre une série de groupes créés le 13 octobre 2019: ' TRUMP TRAIN 2020-2024! '' PRÉSIDENT TRUMP 2020-2024! '' NOUS SOUTENONS LE PRÉSIDENT TRUMP #KAG 2020 ' et ' NOUS SOMMES AVEC TRUMP & PENCE! «Tullar n'est pas non plus le seul membre du personnel de BL qui semble être un membre fondateur de nombreux groupes liés au BL. Un compte Facebook portant le même nom que la rédactrice en chef du BL, Orysia McCabe, apparaît également dans ces plusieurs de ces groupes directement après leur formation.

Ce modèle récurrent - dans lequel un groupe est formé, suivi peu après dans plusieurs cas par le personnel BL qui le rejoint et en devient administrateur, puis le remplit de faux profils - peut avoir plusieurs opérations sous-jacentes au processus. Celles-ci incluraient l'acquisition d'anciens profils Facebook, la création de faux profils et de groupes vagues, ainsi que la manipulation des messages et des médias sociaux au sein de ces groupes. Le BL lui-même est à court de Middletown, État de New York - l'emplacement que Tullar indique comme son domicile. Sur la base de certaines des gaffes géographiques ou orthographiques et des détails restants trouvés dans les faux profils ou noms de groupe, il semble que certaines parties de l'opération soient probablement basées à l'étranger.

Récemment, nous avons envoyé un message à un profil associé à BL - un profil qui a fait plusieurs apparitions dans plusieurs groupes et pages BL - pour demander de quelle région il provenait. Malgré un profil qui prétendait appartenir à un résident de l'Arizona, la personne exploitant le profil a répondu qu'il se trouvait en Inde:

Plus tard, cet utilisateur nous a contactés à nouveau pour changer la réponse en Kenya:

Il nous a ensuite dit qu'il avait cinq profils Facebook. L'un d'eux a dit qu'il vivait en Thaïlande.

Facebook «agira» s'il «découvre une activité violente»

Bien que Facebook n'ait pas répondu aux questions demandant s'il avait interdit au BL d'acheter des publicités comme il l'a fait avec Epoch Times, la société de médias sociaux semble au moins tolérer l'activité du BL sur Facebook en général. Les pages officielles de la BL, par exemple, sont et restent vérifiées par Facebook. Cependant, il est difficile de faire valoir un argument rationnel selon lequel le BL et ses pratiques en matière de médias sociaux sont conformes aux propres descriptions des conditions de service de Facebook.

D'une part, il existe déjà un registre sans ambiguïté des violations de Facebook - 1929 d'entre elles. C'est le nombre de publicités BL, basées sur le propre outil de transparence des publicités de Facebook, qui ont fini par être supprimées pour violation de la politique publicitaire de Facebook. Loin d'être un média avec une solide réputation sur Facebook, le BL est déjà - même sans référence à quoi que ce soit discuté dans notre enquête - un récidiviste littéral des politiques publicitaires de Facebook. Néanmoins, les violations de la publicité ne sont pas la seule règle de Facebook que le BL, en tant qu'organisation médiatique, enfreint.

Peu importe comment vous l'examinez, le BL met en pratique ce que Facebook décrit comme comportement inauthentique . Selon la communauté Facebook des lignes directrices , Facebook n'autorise pas les gens à se faire une fausse représentation sur Facebook, à utiliser de faux comptes, à augmenter artificiellement la popularité du contenu ou à adopter des comportements conçus pour permettre d'autres violations de nos normes communautaires. » Le BL est engagé dans chacun de ces comportements qui, selon Facebook, enfreignent ses directives.

Le BL se dénature à bien des égards. Comme notre rapport précédent l'a démontré, il dénature son indépendance par rapport à Epoch Times. Et comme le montre ce rapport, en ne révélant pas que ces groupes de spam sont conçus pour bénéficier à un média, chacun des groupes de nom générique du BL est également une fausse déclaration. Cette fausse déclaration est rendue possible, en grande partie, par l'utilisation de faux comptes - une autre violation sans ambiguïté de Facebook. Enfin, la création constante de groupes dont le rôle est de spammer les membres avec du contenu spécifique à BL est une pratique conçue pour, comme le décrit Facebook, «augmenter artificiellement la popularité du contenu».

Le BL est loin d'être le premier point de vente à trouver des moyens de jouer à Facebook pour gonfler la popularité de son contenu. Facebook a récemment été critiqué lorsque le journaliste Judd Legum a démontré que The Daily Wire, un média conservateur fondé par Ben Shaprio qui se classe constamment comme le média le plus partagé sur la plateforme, avait créé pages non divulguées dont le but principal était de partager le contenu de Daily Wire. Facebook, dans cette affaire, n'a pris aucune mesure contre The Daily Wire.

Il reste à voir quelle action, le cas échéant, Facebook entreprendra contre l'empire Facebook clairement inauthentique du BL. Supprimer de faux profils, quelque chose qui semble s'être produit pendant le temps que nous avons observé Le BL, est moins qu'une gifle au poignet pour un point de vente qui semble avoir un inventaire jetable de faux profils et la possibilité d'en créer plus en quelques minutes. si besoin est. Les groupes Facebook semblent également être un autre domaine délicat pour la réglementation Facebook.

Sur la base de nos rapports précédents, Facebook semble moins désireux de prendre des mesures sur un groupe (par opposition à une page). Dans notre rapport initial sur The BL, nous avons identifié 69 pages Facebook, dont 22 avec de petits suivis ont été supprimées par la suite suite à notre publication. À l'inverse, notre rapport initial a identifié 91 groupes Facebook, mais les 91 groupes que nous avons identifiés dans ce rapport sont toujours actifs au moment de ce rapport. De même, une enquête distincte menée par Snopes en octobre 2019 identifié plusieurs pages «américaines» sortent d'Ukraine. Facebook a supprimé les pages que nous avons identifiées, mais dans au moins un cas un groupe administré par l'une de ces pages supprimées reste en ligne.

'Nous n'autorisons pas les publications partagées à partir d'autres pages ou groupes Facebook'

Pourtant, Facebook est peut-être en train de faire obstacle à la stratégie de la BL. Le 6 novembre 2019, un profil Facebook portant le nom «Josephson Magnolia», rempli d'un photo de stock de Unsplash.com, informé des membres du groupe BL-Linked «Trump For America’s President» qui «en raison de l’escalade du contrôle des fausses nouvelles par Facebook [et] pour assurer le bon fonctionnement de notre groupe». les membres n'étaient pas autorisés à partager les publications d'autres pages Facebook, à l'exception de celles appartenant au BL:

D'un autre côté, contrôler les groupes Facebook qui partagent des liens uniquement vers le contenu du BL semble avoir été la vision de toute cette opération depuis le début.